Наиболее рано сформировавшимися как в теоретическом, так и прикладных аспектах были такие направления специальной психологии, как психология умственно отсталых (олигофренопсихология), психология глухих (сурдопсихология), психология слепых (тифлопсихология). Помимо названных направлений современная специальная психология включает в себя: психологию детей с задержкой психического развития, психологию детей с расстройствами эмоционально-волевой сферы и поведения, психологию детей с нарушениями функций опорно-двигательного аппарата, психологию лиц с нарушениями речи, психологию детей со сложными недостатками развития и т.д.

В проблеме умственной отсталости до последнего времени выдви­гается на первый план в качестве основного момента интеллекту­альная недостаточность ребенка, его слабоумие.

Психология детей со слабовыраженными отклонениями в пси­хическом развитии (задержкой психического развития) - одно из направлений специальной психологии, занимающееся изучением своеобразия психического развития детей с легкими нару­шениями развития, имеющими характер дисфункций и легких повреждений.

Термин «дизонтогения» был введен представителями клини­ческой медицины для обозначения различных форм нарушения нор­мального онтогенеза, возникающих в детском возрасте, когда морфофункциональные системы организма еще не достигли зрелости.

Творческий путь Льва Семеновича Выготского, выдающегося советского психоло­га, — пример идейной, теоретической борьбы за создание подлинно научной психологии и дефектологии

По выраженности интеллектуального дефекта выделяют несколько степеней умственной отсталости. Общепринятая классификация, основанная на систематизации различных форм олигофрении в зависимости от степени интеллектуальной недостаточности, определяет три основные группы: дебилъность, имбецильность и идиотию.

Проблема слабовыраженных отклонений в психическом раз­витии возникла и приобрела особое значение как в зарубежной, так и в отечественной науке лишь в середине XX в., когда вслед­ствие бурного развития различных областей наухи и техники и усложнения программ общеобразовательных школ появилось боль­шое число детей, испытывающих трудности в обучении.

Вопрос об общих и специфических закономерностях отклоня­ющегося развития был поставлен Л. С. Выготским в начале XX в. в связи с формированием дефектологии как комплексной науки о человеке, включающей разностороннее изучение причин и меха­низмов отклоняющегося развития,

Умственно отсталые — это дети, у которых в результате органических поражений головного мозга наблюдается нарушение нормального развития психических, особенно высших познавательных, процессов  – активного восприятия, произвольной памяти, словесно-логического мышления, речи и др.